Depuis 1988, le Hay Festival s'est installé dans plus de 30 lieux physiques à travers le monde.

En 2021, en réponse aux restrictions imposées par la crise sanitaire du coronavirus Covid-19, le festival a mis en ligne l'intégralité de son offre pour la première fois de son histoire.

En 1987, le Hay Festival a été imaginé autour d'une table de cuisine au Pays de Galles par la famille Florence.  En associant l'offre inégalée de Hay-on-Wye pour les amateurs de livres et l’ambiance festive de la ville, la première rencontre a vu 2 200 personnes se presser dans l'arrière-salle de la British Legion et sous une tente dans le jardin du Kilverts Pub pour écouter des écrivains et des penseurs s’exprimer sur les grandes questions du jour. En 1989, l’invité de marque Arthur Miller a prononcé la blague la plus répétée de l'histoire du festival : « Hay-on-Wye, is that some kind of Sandwich ? » un jeu de mots sur le penchant américain pour des tartines de « rye », un pain de seigle.

Vue aérienne du site du Hay Festival.
Hay Festival, Hay-on-Wye, Powys, Centre du Pays de Galles

La réputation du festival s'est répandue et la rencontre annuelle est rapidement montée en puissance. En 2001, le festival construisait son propre village de tentes pour accueillir les milliers de personnes qui se ruait pour écouter des auteurs comme Doris Lessing, William Golding, Margaret Atwood, Amos Oz, Bob Geldof, Edna O'Brien, Tony Benn, Michael Palin, Salman Rushdie, Joseph Heller, Christopher Hitchens, Ian McEwan, Louis de Bernières, Helen Fielding, Stephen Hawking, Terry Pratchett, Nigella Lawson, Stephen Fry, Vikram Seth, Paul Auster, Tom Wolfe, Marian Keyes, Bill Bryson, Patricia Cornwell, Gillian Clarke, Kazuo Ishiguro, Martin Amis et Zadie Smith.

En 2001, Bill Clinton l'a baptisé "le Woodstock de l'esprit". Et qui sommes-nous pour le contredire ?

Portrait d'une présentatrice souriante équipée d’un micro pendant une conférence.
Un orateur derrière un pupitre.
Une femme gesticulant avec la main lors d’un discours.
Les orateurs Arundhati Roy, David Lammy et Elizabeth Day au Hay Festival 2019.

En 1989, l’invité de marque Arthur Miller a prononcé la blague la plus répétée de l'histoire du festival : « Hay-on-Wye, is that some kind of Sandwich ? » "

Au fil des années, la mission du Hay Festival se concrétise : réunir des écrivains et des lecteurs pour imaginer le monde tel qu'il est, et tel qu'il pourrait être, en partageant des histoires et des idées à travers de rencontres durables qui engagent un dialogue global autour du progrès.

Ma première expérience personnelle avec le Hay Festival remonte à 2011, lorsque j'ai visité la ville pour un week-end de camping et de culture. Je n'avais aucun lien avec le monde littéraire, si ce n'est mon amour de la lecture, mais cette année-là, assister à des conférences avec VS Naipaul, Javier Cercas, David Miliband et Nigella Lawson dans ce cadre a été non seulement enrichissant mais a changé ma vie, et ce avant même d'avoir exploré les librairies.

Au fur et à mesure que la réputation internationale du festival grandissait, des invitations ont commencé à arriver de villages, de villes et de métropoles du monde entier, enthousiastes à l’idée de reproduire le succès du festival en organisant leurs propres rencontres. Certaines de ces rencontres ont vu le jour en tant qu'événements distincts, les organisateurs faisant office de consultants, d'autres en tant qu'éditions uniques, tandis que beaucoup ont pris de l'ampleur et sont devenues des rencontres du Hay Festival dans le but de compléter et enrichir l'original.

Des festivaliers dansent sous le soleil.
Chimamanda Ngozi Adichie au Hay Festival Cartagena, Colombie

Le Hay Festival Cartagena en Colombie en est une bonne illustration. Ce qui a commencé comme une édition pop-up du Hay Festival en 2006 est devenu un must du calendrier littéraire de la région chaque année en janvier. L'édition la plus récente, qui s'est déroulée en ligne en raison de la pandémie de coronavirus, a touché environ un million de personnes par voie numérique, avec des événements mettant en vedette la lauréate du prix Nobel Esther Duflo, l'économiste Thomas Piketty, les romanciers Juan Gabriel Vásquez, Isabel Allende, Perez Reverte, Emmanuel Carrère, la lauréate du Booker Prize Bernardine Evaristo, Joel Dicker, Marieke Lucas, lauréate du prix Booker international, Tiago Ferro, Ken Follett et Andre Aciman, la romancière graphique Marjane Satrapi, les philosophes Peter Singer et Fernando Savater, l'écrivain naturaliste Robert Macfarlane, l'écrivain voyageur Paul Theroux, la scientifique colombienne Brigitte Baptiste, l'historienne Hallie Rubenhold ; et l'avocat Philippe Sands.

Margaret Atwood signe des livres entourée de femmes vêtues de cape rouge.
Trois personnes assises sur des chaises autour d'une table sur scène devant un public.
Scènes du Hay Festival Carthagène, Colombie - l'auteur Margaret Atwood signe des livres et des orateurs sur scène.

La Colombie, comme de nombreux autres pays, est fière d'avoir son propre Hay Festival. "Cela a pris une telle ampleur, il y en a même un au Pays de Galles", a-t-on entendu dire d'un écrivain lors de la rencontre en 2020.

Les rencontres du Hay Festival ont maintenant lieu dans 30 endroits sur cinq continents. Au cours des 12 prochains mois, des éditions sont prévues en Colombie, en Espagne, au Mexique et au Pérou, et d'autres devraient suivre.

En 2001, Bill Clinton l'a baptisé "le Woodstock de l'esprit". Et qui sommes-nous pour le contredire?"

Toutes les rencontres suivent la même approche. Chaque festival propose un mélange unique de conversations exigeantes et de divertissements pour tous les âges, exposant les dernières réflexions dans le domaine des arts et des sciences à un public curieux. Ces rencontres sont organisées par le Hay Festival en collaboration avec des équipes locales, avec des programmes qui visent à associer les meilleurs penseurs internationaux aux talents locaux les plus prometteurs. Chacune d'entre elles s'accompagne de projets éducatifs de grande envergure visant à cultiver les futures générations de lecteurs avec une organisation axée sur la durabilité et l'accessibilité.

La programmation joue également un rôle de fil rouge. La bourse internationale Cymrawd Rhyngwladol Cymru Greadigol Hay Festival / Hay Festival Creative Wales International Fellowship permet à un écrivain gallois de se rendre à chaque Hay Festival avec un projet de son choix. Cet honneur est déjà revenu à des personnalités littéraires tels que la romancière Alys Conran, le poète et dramaturge Owen Sheers et l'écrivain voyageur Dylan Moore. Plus récemment, la poétesse et linguiste Mererid Hopwood a participé à chaque festival par voie numérique.

À l'ère du numérique, de plus en plus caractérisée par un contenu abrégé et des recommandations algorithmiques, les rencontres du Hay Festival, où qu'elles se déroulent, encouragent la découverte par le biais de la forme longue. Elles offrent une plateforme pour une conversation informée et la possibilité de laisser libre cours à l'inspiration - il n'y a rien de plus puissant que de s'asseoir autour d'une table, ou d'une nappe de pique-nique, et d'être ensemble, face à face.

Et c'est là que réside le secret du succès mondial du Hay Festival : au-delà des frontières et des restrictions, les histoires voyagent et nous avons tous un besoin intrinsèque de les rassembler et de les partager.

Un groupe d'enfants et un homme sur scène.
Une bannière du Hay Festival suspendue à un lampadaire. Une église à l'arrière-plan.
Quatre orateurs sur scène devant un public.
Scènes des Hay Festivals de Querétaro au Mexique, de Ségovie en Espagne et d'Arequipa au Pérou.

Animations et activités à Hay

Depuis que j'ai rejoint l'équipe du festival en 2015, j'ai appris à connaître le coin intimement, et mon admiration pour la communauté n'a fait que croître. Les curieux qui viennent découvrir la région en dehors de la saison des festivals ne seront pas déçus : ils y trouveront des cafés accueillants (Shepherd's, Richard Booth's Bookshop), des promenades à couper le souffle (Offa's Dyke Path), des aventures en plein air (descendre la rivière Wye en canoë, faire du vélo dans les Brecon Beacons), et bien sûr, des livres. Des tas et des tas (et des tas) de livres !

Trois femmes assises sur des chaises longues en train de manger et de boire. Des banderoles colorées en arrière-plan.
Des festivaliers profitent du Hay Festival sous le soleil de Hay-on-Wye, Powys, au centre du Pays de Galles

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