El fútbol internacional galés ha recorrido un largo camino desde que se jugó por primera vez a fines del siglo XIX.

El camino ha sido largo e invariablemente accidentado, plagado de altibajos, pero a medida que entramos en una nueva era dorada del fútbol galés gracias a Gareth Bale, Aaron Ramsey, Joe Allen y la clase de la Eurocopa 2016, el futuro es brillante para un juego que es más popular ahora que nunca.

Para descubrir las raíces del fútbol en Gales hay que viajar casi 150 años, hasta 1876.

Luego, el hombre conocido como "el padre del fútbol galés" Llewelyn Kenrick, un abogado galés que se convirtió en el fundador de la Asociación de Fútbol de Gales, organizó el primer partido de fútbol internacional galés contra Escocia.

Y todo surgió de un anuncio en un periódico.

Es bastante seguro que el primer partido de fútbol en Gales tuvo lugar en algún lugar de Wrexham o cerca. Puede que nunca sepamos dónde exactamente, pero había suficientes futbolistas en Ruabon para fundar un club en Plas Madoc en 1869. En Wrexham, los jugadores de críquet locales fundaron su propio club de fútbol con sede en The Racecourse en 1872. Ese mismo año los ingleses y escoceses se enfrentaron en el primer partido internacional de fútbol.

En enero de 1876, Llewelyn Kenrick leyó un desafío en "The Field", un periódico londinense para aficionados al deporte. El desafío era organizar un partido de fútbol entre Gales y Escocia o Irlanda. La carrera estaba en marcha: ¿sería Rugby Football o Association Football?

Kenrick quería que fuera la Asociación de Football o ‘Association Football’. Se movió rápido. Le dijo a ‘The Field’ que los futbolistas del norte de Gales aceptaron el desafío y anunció para obtener jugadores.

En febrero de 1876, Kenrick fundó la Asociación de Fútbol de Gales, enfrentándose a sus críticos en el sur de Gales y sus llamados para que este nuevo equipo galés fuera de rugby, no futbolistas.

En marzo, Kenrick eligió a sus jugadores y luego se dirigió al norte.

El partido contra Escocia finalmente tuvo lugar en Glasgow en el ‘West of Scotland Cricket Club’ en marzo de 1876. El equipo galés, compuesto por diez jugadores con conexiones en el norte de Gales y un jugador solitario del sur, perdió 4-0. El partido de vuelta del año siguiente en Wrexham terminó con una derrota por 2-0. Gales puede haber perdido ambos partidos, pero no su apetito por el fútbol.

Kenrick enfrentó muchos obstáculos en los primeros días del fútbol internacional galés. Sus jugadores solo se conocían entre ellos en los días de partido. Un jugador de Ruabon tuvo que jugar con un nombre falso en caso de que su empleador se enterara. Incluso hubo disputas sobre quién estaba clasificado para jugar con Gales.

El fútbol en Gales estaría dominado por el norte en los primeros años de la FAW, ya que clubes como Wrexham AFC, Oswestry Town FC y Chirk AAA FC saltaron a la fama. En 1877/78 se introdujo la Copa de Gales con el objetivo inicial de encontrar jugadores de calibre internacional. Wrexham fueron los primeros ganadores de la competición y pronto el torneo se convirtió en una fuerza en sí mismo, aunque no fue hasta 1912 que un equipo del sur de Gales, el Cardiff City FC, levantó el trofeo.

El primer partido de fútbol de una asociación internacional, entre Escocia e Inglaterra, tuvo lugar en noviembre de 1872. Después de ese concurso, se desarrolló gradualmente un calendario de partidos internacionales entre las cuatro naciones locales, que se disputaban entre enero y abril de cada año. En 1884, por primera vez, se jugaron los seis partidos posibles y se formó el ‘British Home International Championship’. Este calendario de fútbol continuó sin interrupción hasta la Primera Guerra Mundial.

El juego finalmente comenzó a afianzarse en el sur de Gales en la década de 1890, y pronto crecieron las llamadas para que se jugaran internacionales en el sur. En 1902 se formó la ‘Welsh Football League’. Al mismo tiempo, sin embargo, muchos equipos galeses comenzaron a unirse a las ligas inglesas en busca de un oponente de mayor nivel.

Las dificultades fueron inmensas ya que la mayoría de los mejores jugadores galeses estaban en clubes ingleses y su liberación y disponibilidad para partidos internacionales nunca estuvo garantizada.

Sin embargo, en 1907, con los primeros jugadores superestrellas en sus filas, como el prodigioso delantero Billy Meredith y el enigmático portero Leigh Richmond Roose, un héroe de guerra que falleció tristemente en la Batalla del Somme en 1916, un Gales invicto ganó el Campeonato Internacional Británico por primera vez, con triunfos posteriores previos a la Segunda Guerra Mundial en 1920, 1924, 1928, 1933, 1934 y 1937.

En 1927, del fútbol galés logró hacer historia cuando el Cardiff City se convirtió en el primer y único club galés en levantar la Copa FA.

Dos años antes, en 1925, los Bluebirds habían llegado a la final por primera vez, solo para perder ante Sheffield United 1-0.

Después del partido, su legendario capitán Fred Keenor comentó: "Solo porque perdimos en nuestra primera final de la Copa, no creo que haya ninguna razón para ponerse tristes. Puedo decir aquí y ahora que algún día, pronto, nuestros seguidores pueden estar seguros de que el Cardiff City traerá esa copa a Gales ".

¡Qué razón tenía!

La Segunda Guerra Mundial puso freno al fútbol internacional. Sin embargo, seis años de guerra habían creado un gran apetito por el fútbol internacional en Gales. El 19 de octubre de 1946, 30.000 personas vieron jugar a Gales contra Escocia en el Hipódromo de Wrexham. El fútbol estaba de vuelta.

Esos años de posguerra vieron a Gales sembrando las semillas de un futuro sólido: el lanzamiento de la Copa Juvenil en 1946-47, con la Juventud de Gales jugando su primer partido internacional en 1948.

Gales entró en la fase de clasificación para la Copa Mundial de la FIFA por primera vez en la década de 1950. Sin embargo, el único éxito de la nación hasta la fecha en alcanzar una ronda final de la Copa del Mundo se produjo en Suecia en 1958.

El legendario entrenador Jimmy Murphy y sus jugadores transformaron la reputación futbolística de Gales en Suecia. Gales había encontrado una rica veta de talento futbolístico, incluido el hombre estrella John Charles y su hermano Mel, Ivor Allchurch y su hermano Len, Jack Kelsey y Cliff Jones. Gales tuvo problemas en las eliminatorias, pero la política le dio al equipo un golpe de suerte.

Todos los equipos del grupo de clasificación de Israel se negaron a jugar contra ellos. Gales, como uno de los subcampeones del grupo europeo, entró en un sorteo para jugar contra Israel en un desempate de dos partidos. Gales empató y ganó ambos partidos 2-0. Llegaron a la final de la Copa del Mundo por primera, y hasta ahora, la única vez.

Se habló de que el equipo galés no estaba a la altura de los estándares de la Copa del Mundo. Los jugadores pronto demostraron que sus críticos estaban equivocados. Los partidos fueron duros, pero los rivales del grupo México, Suecia y Hungría pudieron vencer a Gales en el campo.

El desempate entre Hungría y Gales por el segundo puesto en los cuartos de final fue un partido cruel. Gales ganó 2-1 pero perdió a Ron Hewitt en el hospital y John Charles se fue cojeando y fuera de la competencia. Lo echaremos mucho de menos en los cuartos de final contra Brasil.

Gales tuvo una actuación valiente contra los brasileños. Después de tanta suerte, el destino se volvió hacia Gales: un error de Pelé golpeó el pie de un defensor y se desvió hacia la portería. Brasil había pensado que sería un paseo. En cambio, solo consiguieron una victoria por 1-0. Gales había dejado su huella en el fútbol internacional.

La siguiente escaramuza de Gales con un torneo internacional se produjo en 1976 cuando llegaron a los cuartos de final del Campeonato de Europa bajo la dirección de Mike Smith.

En la Euro '76, (solo las semifinales en adelante se jugaron en un estilo de torneo), Gales perdió los cuartos de final ante Yugoslavia en dos partidos, perdiendo 3-1 en total; Un tempestuoso partido de vuelta en Ninian Park será recordado para siempre por el controvertido manejo del juego por parte del árbitro de Alemania Oriental Rudi Glöckner.

El partido vio un penal dudoso para los yugoslavos, un penal fallado por Gales, dos goles de Gales anulados y Glöckner amenazó con abandonar el partido cuando le arrojaron monedas y latas de cerveza.

Posteriormente, a Gales se le prohibió jugar en su ciudad capital.

Durante los años siguientes, Gales se convirtió en uno de los equipos más mejorados de Europa, primero bajo las órdenes de Mike England y luego de Terry Yorath. Sin embargo, una segunda clasificación para una final importante iba a seguir siendo una búsqueda difícil de alcanzar.

Las pasiones volvieron a subir en las eliminatorias del Mundial de 1978. Gales se encontraba en una situación prometedora en su grupo antes del partido contra Escocia, el partido que originalmente se jugaría en Wrexham antes de que se cambiara a Anfield. Intervino 'La Mano de Jordania', cuando el delantero escocés Joe Jordan manejó el balón, pero el árbitro creyó que era un balonmano galés y Gales cayó 2-0 y quedó fuera del Mundial.

Seis años más tarde, las relaciones con las naciones locales se volvieron aún más frías cuando Inglaterra anunció que estaban demasiado ocupados para participar en el Campeonato Internacional de Gran Bretaña. La competencia internacional más antigua del mundo, que comenzó en 1884 y se alimentó de la rivalidad de las naciones locales, terminó en 1984.

Un año después, fueron nuevamente los escoceses los que romperían los corazones de los galeses mientras Gales buscaba clasificar para la Copa del Mundo de 1986 en México.

Jugadores como Mark Hughes e Ian Rush fueron de clase mundial. Una victoria por 3-0 sobre España en el grupo de clasificación en el Hipódromo demostró que el equipo podía hacer las cosas bien. Sin embargo, otro controvertido balonmano y matemáticas fueron en contra de Gales en Ninian Park y los escoceses se adelantaron por diferencia de goles.

Fue una noche trágica en la que el entrenador de Escocia, Jock Stein, se derrumbó en la cancha y falleció en la sala médica del estadio.

En los próximos años hubo destellos de lo que podría ser para Gales: la victoria por 1-0 sobre los campeones del mundo de Alemania en 1991 en Cardiff Arms Park fue uno de los momentos más destacados.

Fue en los años 90 cuando el interés por el fútbol entre las mujeres galesas comenzó a crecer y en 1993 la selección femenina jugó su primer partido internacional contra Islandia.

1993, sin embargo, será recordado para siempre por una fatídica noche, el 17 de noviembre, una fecha que está grabada en los anales del fútbol galés. El técnico de Gales, Terry Yorath, había creado un equipo fuerte, pero todo estaba pendiente del último partido de la fase de clasificación contra Rumanía en Cardiff Arms Park. El ganador pasaría al Mundial de 1994. El penal de Paul Bodin golpeó el travesaño y Gales rebotó fuera de la competencia.

Algunos grandes jugadores galeses han actuado con distinción en el escenario mundial, incluidos John Charles, que se convirtió en un ídolo en Italia; Ian Rush, temido goleador del Liverpool; Neville Southall, el portero del Everton; y Ryan Giggs, el jugador más condecorado en la historia de la Premier League, pero ninguno logró traducir sus logros en la clasificación para un torneo importante.

Gales estuvo angustiosamente cerca de clasificarse para la Eurocopa 2004, perdiendo ante Rusia en un ‘play-off’ tras una devastadora derrota por 1-0 en el estadio ‘Millennium’, después de haber limitado a los rusos a un empate 0-0 en el partido de ida en Moscú.

Para los fanáticos que sufrieron durante mucho tiempo, la idea de que Gales nunca llegaría a una final en su vida era demasiado real.

Sin embargo, con el surgimiento de una nueva generación de jóvenes talentosos, entre ellos el futbolista más caro del planeta, Gareth Bale, había un optimismo considerable de que el fútbol galés estaba en auge nuevamente.

El fútbol galés se estremeció hasta la médula cuando, en noviembre de 2011, el entonces entrenador de Gales, Gary Speed, fue encontrado muerto en su casa y la comunidad del fútbol se puso de luto por un verdadero héroe galés.

Fue su buen amigo y ex compañero de equipo Chris Coleman quien tuvo la poco envidiable tarea de tomar las riendas del puesto de entrenador de Gales.

Después de varios años de lucha, tratando de establecer su identidad futbolística, una exitosa campaña de Clasificación Europea, que comenzó con una victoria fuera de casa por 2-1 en Andorra en septiembre de 2014, marcó el comienzo de un viaje increíble para la selección de Gales con Chris Coleman como esa larga espera por una final finalmente se detuvo cuando su equipo pasó a clasificarse para la Euro 2016, embarcándose en un viaje inolvidable e inesperado a las semifinales, solo perdiendo ante la brillantez de Cristiano Ronaldo y eventuales ganadores, Portugal.

Gales fue recibido en casa como héroes a su regreso a Cardiff, con fanáticos en las calles para mostrar su agradecimiento a los jugadores por lo que habían logrado.

Una decepcionante campaña de clasificación para la Copa del Mundo de 2018 vio la partida de Chris Coleman, y la llegada del nuevo jefe Ryan Giggs anunció otro nuevo amanecer.

La segunda generación dorada de jugadores galeses liderada por una cosecha de jóvenes brillantes como David Brooks, Dan James, Harry Wilson y Ethan Ampadu junto a Gareth Bale, Joe Allen y Aaron Ramsey vio a Gales clasificarse para la Euro 2020 en una noche triunfal en Cardiff, Gales derrotando Hungría 2-0 para sellar su paso a la final.

Las finales aplazadas debido a la pandemia mundial de coronavirus se llevarán a cabo este verano.

¿Puede Gales jugar aún mejor que en la Euro 2016 y llegar a la final? No apostaría en contra.

Créditos de la fuente: Asociación de Fútbol de Gales, Ayuntamiento del condado de Wrexham.

 

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