C'est une maxime qui s’applique à merveille au patrimoine gallois. Nous chérissons les trésors et les reliques laissés par notre histoire, sans oublier que ces objets du passé étaient jadis neufs et souvent fabriqués dans le souci de la postérité. Ils survivent tout autour de nous.

Prenez la Pierre de Vitalinus. Près d'un sentier dans le cimetière de Nevern dans le Pembrokeshire, dans l'ouest du pays de Galles, il y a un pilier patiné par les éléments. Il n’est guère plus haut que les épaules et se tient à l’ombre d’un vieil if. Il faut regarder de près pour voir les inscriptions gravées sur sa surface couverte de lichen, sculptées il y a environ 1600 ans pour parler aux générations futures.

Les lettres romaines révèlent qu'il s'agit de la pierre de Vitalinus, tandis que des marquages sur le côté indiquent le même nom dans l'étrange alphabet irlandais Ogham. Il offre un aperçu intrigant de la longue et complexe histoire du pays de Galles. Vitalinus vivait à l'époque où le pouvoir romain battait de l’aile et les colons irlandais comblaient le vide dans le pays de Galles occidental du cinquième siècle.

Il est facile de rater cet ancien monument si vous ne savez pas quoi chercher. Mais cela montre à quel point, au pays de Galles, le patrimoine et la tradition sont omniprésents. Les mythes et les légendes celtiques ont peu perdu de leur puissance. Ces récits étaient le pain quotidien des cyfarwyddiaid médiévaux - des conteurs professionnels - et ont été racontés encore et encore depuis. Même s’ils ont été embellis maintes fois en cours de route, ils sont généralement basés sur des faits bien réels.

Brass knight in entrance to King Arthur's Labyrinth
Group tour underground in caves at King Arthur's Labyrinth
King Arthur's Labyrinth, Machynlleth, au centre du pays de Galles.

Le plus connu de tous est le conte d’Arthur et de Merlin. Arthur a-t-il vraiment existé ? Probablement. On raconte que sa légende est née d’une personne réelle, un chef romano-britannique du Ve siècle qui repoussa les envahisseurs saxons. Mais si vous prenez une carte du pays de Galles et piquez une épingle à chaque endroit lié à Arthur, vous comprendrez très vite qu'il aurait été un monarque très occupé. Une visite de tous ces points vous mènerait d’Arthur's Stone sur la péninsule de Gower à l'ouest du pays de Galles, jusqu'au sommet de Snowdon au nord.

En chemin, vous visiterez pas moins de trois lacs qui prétendent être celui où git son épée magique, Excalibur. Ensuite, il y a tous les lieux qui ont une connexion avec d'autres personnages arthuriens - y compris Nevern. Il existe même une théorie selon laquelle Vitalinus était en fait l'ennemi juré d'Arthur, Vortigern.

La légende veut qu'Arthur reviendra quand la nation sera en danger, mais le gallois a fait un retour en force dans la vie réelle."

Rien de tout cela n'est simple. Même nos emblèmes sont voilés de mystère. Un dragon ? Un poireau ? Une jonquille ? Les explications les plus populaires concernent respectivement le symbole sur le drapeau d'Arthur, un moyen improvisé permettant aux soldats de St David de s'identifier sur un champ de bataille boueux et une confusion séculaire entre le cenhinen (le gallois pour poireau) et le cenhinen pedr (le gallois pour jonquille).

Notre histoire est sans doute si vivante grâce à notre langue nationale. Le gallois est parlé par environ trois quarts de million de personnes dans le monde et est la langue la plus ancienne de Grande-Bretagne. La légende veut qu'Arthur reviendra quand la nation sera en danger, mais le gallois a fait un retour en force dans la vie réelle. Environ un cinquième de la population du pays parle ou utilise la langue, et ce chiffre double chez les enfants. L'objectif actuel est faire en sorte qu’un million de personnes parle le gallois d'ici 2050.

Une grande partie de l'héritage du pays de Galles est plus tangible. La plus grande manifestation de ses épreuves et tribulations sont les châteaux – il y en a plus de 600. Certains ont été construits pour des princes indigènes, tels que Dolbadarn, près de Llanberis, dans le nord du pays de Galles : l’une des forteresses du prince Llywelyn le Grand. Il y a ceux qui ont été construits par des envahisseurs, tels que Pembroke. Il contrôlait le territoire pris par les chevaliers normands et devint plus tard le lieu de naissance du premier roi Tudor d'Angleterre.

Et puis il y a les contestés. Le château de Harlech était l’un des 10 bâtiments construits par le roi Édouard Ier pour dominer le nord du pays de Galles. Haut-perché sur une falaise côtière, il semble imprenable. Mais en 1404, il fut assiégé par l'armée du dernier prince de Galles, Owain Glyndŵr, et devint pour un temps son siège du pouvoir.

Il n'est pas surprenant que nos châteaux soient si populaires. Mais l'histoire récente du pays de Galles est tout aussi convaincante et prête à être découverte à la fois à travers le pays et dans nos excellents musées. Prenez les jalons et les balises que vous verrez souvent sur les routes rurales. Ce sont de modestes reliques d’un chapitre explosif de l’histoire galloise, lorsque la construction de routes à péage a provoqué une protestation et une rébellion généralisées – et déclenché les notoires « Rebecca Riots », lorsque des hommes déguisés en femme ont détruit, au cours d’attaques nocturnes, les postes de péage honnis.

Harlech Castle looking out at the right side corner
Photo of boy in focus running with play sword through Harlech Castle which is blurred in the background
Un guerrier des temps modernes au Château de Harlech, Harlech, Gwynedd

Une grande partie de l'héritage du pays de Galles est plus tangible. La plus grande manifestation de ses épreuves et tribulations sont les châteaux – il y en a plus de 600. Certains ont été construits pour des princes indigènes, tels que Dolbadarn, près de Llanberis, dans le nord du pays de Galles : l’une des forteresses du prince Llywelyn le Grand. Il y a ceux qui ont été construits par des envahisseurs, tels que Pembroke. Il contrôlait le territoire pris par les chevaliers normands et devint plus tard le lieu de naissance du premier roi Tudor d'Angleterre.

Et puis il y a les contestés. Le château de Harlech était l’un des 10 bâtiments construits par le roi Édouard Ier pour dominer le nord du pays de Galles. Haut-perché sur une falaise côtière, il semble imprenable. Mais en 1404, il fut assiégé par l'armée du dernier prince de Galles, Owain Glyndŵr, et devint pour un temps son siège du pouvoir.

Il n'est pas surprenant que nos châteaux soient si populaires. Mais l'histoire récente du pays de Galles est tout aussi convaincante et prête à être découverte à la fois à travers le pays et dans nos excellents musées. Prenez les jalons et les balises que vous verrez souvent sur les routes rurales. Ce sont de modestes reliques d’un chapitre explosif de l’histoire galloise, lorsque la construction de routes à péage a provoqué une protestation et une rébellion généralisées – et déclenché les notoires « Rebecca Riots », lorsque des hommes déguisés en femme ont détruit, au cours d’attaques nocturnes, les postes de péage honnis.

St Fagans National Museum of History, house shown through a tunnel of trees and arch
Kitchen with large oak table inside St Fagans National Museum of History
St Fagans National Museum of History, musée d'histoire vivante à Cardiff

Pour faire la lumière sur toute cette histoire, visitez le musée national d'histoire de St Fagans. Parmi les dizaines de bâtiments reconstruits sur le site de 100 hectares, il y a un poste de péage de 1771, transféré de Aberystwyth, dans l'ouest du pays de Galles, qui affiche le tarif correspondant aux frais que les locaux devaient jadis acquitter. Les autres expositions du musée couvrent plus de deux millénaires, allant d'une ferme typique de l’âge de fer à Anglesey à la résidence d'été du marquis de Bute à Cardiff, réputé pour être l'homme le plus riche du monde dans les années 1860.

Il existe peu d'endroits où vous ne trouverez pas de traces de notre patrimoine industriel. Pendant la majeure partie des 19e et 20e siècles, le charbon, l'ardoise, le cuivre et l'acier gallois étaient réputés dans le monde entier. Blaenavon, dans les vallées du sud du pays de Galles, a été classée au patrimoine mondial de l'UNESCO pour son patrimoine industriel. Ici, le musée national du charbon Big Pit offre la possibilité de pénétrer sous terre avec un mineur, et de voir les efforts nécessaires pour alimenter les fours de la révolution industrielle de la nation.

Pithead, Cefn Coed Colliery Museum
Carreau de mine, Cefn Coed Colliery Museum, Crynant, Neath

Pour revenir à Sir Clough, Portmeirion - son chef-d’œuvre - possède maintenant une atmosphère intemporelle. En fait, le site a moins d'un siècle et beaucoup moins pour certains bâtiments. Bien qu'il ait commencé à réaliser son rêve de construire un village entièrement nouveau à l'italienne en 1925, il lui fallut presque 50 ans pour y arriver. Et aujourd'hui, ce qu'il a construit et décoré avec soin est devenu un élément précieux de notre patrimoine commun.

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